Les distances aux étoiles voisines

Les distances entre les étoiles sont énormes. La distance du Soleil à Proxima Centauri est de 4.22 années lumière, soit quarante trillions de kilomètres. Marcher sur cette distance prendrait un milliard d'années. Même les sondes spatiales les plus rapides mettraient soixante mille ans pour faire le voyage. Il y a actuellement quatre sondes qui quittent le système solaire - Pioneer 10 et 11, et Voyager 1 et 2 mais nous perdrons vraisemblablement le contact avec elles d'ici une vingtaine d'annéees. Le schéma ci-dessous essaye de montrer ces distances en élargissant le champ depuis le système solaire intérieur jusqu'à Alpha du Centaure.

Que peut-il y avoir entre les bords du système solaire et l'étoile la plus proche ? Certainement beaucoup d'astéroïdes au delà de l'orbite de Pluton. Cette région appelée ceinture de Kuiper peut contenir des dizaines de milliers d'astéroïdes, résidus de la formation du système solaire.

Au delà d'une année lumière, on pense trouver un gigantesque nuage d'astéroïdes riches en glace. Il pourrait y en avoir plusieurs centaines de milliards répartis sur une large zone. Celle-ci est appelée nuage d'Oort, et est considérée comme la source des comètes. Occasionellement, quelques uns de ces noyaux glacés sont déviés vers le Soleil. Lorsque la glace commence à s'évaporer en se rapprochant du Soleil, l'astéroïde se transforme en comète. Habituellement, les comètes ressortent du système solaire, mais certaines peuvent se retrouver piégées et rester à l'intérieur de celui-ci.

Retour aux étoiles les plus proches